En Ukraine, les étudiants de l’université de Kharkiv étudient au milieu des bombes


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PHILADELPHIE – La vaste maison en pierre est sombre et calme, les petits-enfants dorment profondément, quand Iryna Pyenska ouvre son ordinateur portable à la table de la cuisine à 1h20 du matin

En Ukraine, qui a sept heures d’avance, ses étudiants de l’Université nationale de Kharkiv de Karazin – dispersés et à l’abri des bombes – saluent le matin.

La Russie prépare une offensive massive dans l’est de l’Ukraine et, avant la fin du 44e jour de cette invasion brutale, les forces russes auront bombardé des foules de civils fuyant la région dans une gare de Kramatorsk. Des dizaines de personnes mourront, dont des enfants, alors que le monde est encore sous le choc de la découverte du massacre de civils la semaine précédente à Bucha, une banlieue de la capitale, Kiev.

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Pyenska, 61 ans, met des lunettes à monture métallique et regarde directement l’écran Zoom de son ordinateur. Sa fille, Kateryna Tulio, 39 ans, est assise à la table en bois pour traduire pour un visiteur. Une petite suspension diffuse une faible lueur.

Lentement, les carrés commencent à s’allumer sur l’ordinateur portable de Pyenska – un, deux ; puis quelques minutes passent; et plus de carrés s’allument.

Trois étudiants du cours d’économie du professeur ont disparu, statut inconnu, depuis le début de l’assaut russe le 24 février avec le bombardement de Kharkiv près de la frontière russe dans l’est de l’Ukraine. Seuls sept des 15 qui restent auront la connexion Internet et les moyens de se rendre à la leçon d’aujourd’hui sur la gestion des opérations, se préparant à un avenir qui semble de plus en plus difficile à imaginer.

Il y a Serhii Korabelskyi, un jeune homme aux cheveux bruns coupés court dans un sweat à capuche gris, accroupi sur un balcon. La zone autour de lui dans le nord-est de l’Ukraine a été frappée par des bombes à vide, les armes thermobariques connues pour causer de vastes destructions, et il est trop dangereux de quitter son domicile. « C’est comme un rêve terrifiant », dit-il.

L’étudiant ukrainien Serhii Korabelskyi décrit la région dans laquelle il vit, frappé par des bombes à vide et se sentant terrifié à l’idée de quitter son domicile pendant un disque en classe (Vidéo : The Washington Post)

Il y a Ruslana Kholosha, qui vit avec ses parents à environ deux heures à l’ouest de Kharkiv. Alors même qu’elle se précipite au sous-sol lorsqu’elle entend des avions au-dessus de sa tête, elle dit qu’elle espère que sa nation triomphera.

« J’ai absolument confiance en notre victoire », déclare Kholosha. « Nous avons montré au monde entier que nous sommes des Ukrainiens, et rien n’est impossible pour nous. »

Il y a Alexandra Kapshuk, piégée sous l’occupation russe dans le centre de l’Ukraine après que sa famille a raté l’occasion d’évacuer. Elle a récemment trouvé un peu de paix pour calmer ses peurs.

« Nous avons eu un cours hier et la professeure a partagé qu’elle croyait en Dieu », dit Kapshuk. Elle fait une pause. Sa voix se brise.

« Elle a partagé que si vous restez à la maison et que s’il vous arrive quelque chose … si vous mourez … cela pourrait sauver la vie de quelqu’un d’autre. »

Pendant environ 15 secondes, personne ne parle. Pyenska jette un coup d’œil par-dessus la table à Tulio, qui vient de traduire les paroles de Kapshuk, et voit sa propre détresse se refléter dans les yeux bleus de sa fille.

Pyenska, qui a enseigné l’économie pendant trois ans à l’université, a déclaré qu’elle n’avait jamais imaginé enseigner si loin de ses étudiants. En tant que professeur, elle se décrit comme « exigeante mais juste » et, au cours d’une carrière universitaire de près de trois décennies, ses relations avec ses étudiants se sont étendues bien au-delà de la salle de classe.

S’ils avaient besoin d’un logement, Pyenska offrait son canapé. Alors qu’elle travaillait avec eux sur des projets et des thèses de maîtrise, beaucoup sont devenus comme des parents, passant partager un repas ou confier un problème. Une fois, raconte Tulio, une étudiante déprimée a appelé la maison familiale à 3 heures du matin pour dire au professeur qu’elle envisageait de se suicider. Pyenska a amené l’étudiant vivre avec elle jusqu’à ce que les parents de la jeune femme puissent venir.

« Elle est ce genre de professeur », dit fièrement Tulio.

Avant la guerre, Pyenska se délectait de son enseignement, appréciant une nouvelle étape passionnante de la vie avec moins de distractions. Elle a déménagé il y a trois ans de sa maison en banlieue à un appartement au cœur animé de Kharkiv. À ce moment-là, Tulio avait émigré aux États-Unis pour bâtir sa carrière dans les affaires.

Sa salle de classe dans le bâtiment d’économie de l’université – une institution vieille de plus de 200 ans avec environ 25 000 étudiants – donnait sur le vaste vert des jardins et du zoo de la ville. Partout dans la ville cosmopolite de Kharkiv, la deuxième plus grande ville d’Ukraine, il y avait quelque chose à faire, quelque chose à voir. Elle se sentait aussi jeune que ses élèves, dit-elle. « Je ne pouvais pas respirer assez d’air. »

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Alors que les craintes d’une invasion russe prenaient de l’ampleur début février, Pyenska se sentait tiraillée entre le présent et le passé. Elle avait passé sa vie à Kharkiv, grandissant avant l’effondrement de l’Union soviétique en 1991, élevée pour parler russe avant que l’ukrainien ne soit enseigné dans les écoles comme langue officielle. Le père de Pyenska était originaire de Kharkiv et sa mère est née dans ce qui est encore Belgorod, en Russie.

Après l’indépendance de l’Ukraine, les liens de la famille avec la Russie sont restés forts. Frères et cousins ​​vivaient juste de l’autre côté de la frontière et tous se réunissaient parfois pour des occasions spéciales.

Puis, en 2014, la Russie a envahi et annexé la Crimée dans le sud de l’Ukraine et envoyé des forces dans l’est de l’Ukraine. A Kharkiv, des militants pro-russes et pro-ukrainiens se sont affrontés. Après la fin du conflit, moins d’habitants de Kharkiv soutenaient encore la Russie, dit Pyenska. Une paix précaire émerge, accompagnée d’un patriotisme plus profond.

« Nous avons toujours su que ce n’était pas la fin … mais nous ne pensions pas que cela deviendrait cette guerre massive », a déclaré Pyenska.

En février, elle a essayé d’ignorer le battement de tambour des nouvelles inquiétantes.

« Je pensais que c’était une fausse alerte », a déclaré Pyenska alors qu’elle était assise dans la cuisine paisible de sa fille dans le quartier verdoyant de Mount Airy, au nord-ouest de Philadelphie. « J’ai pensé : ‘Pourquoi les médias américains essaient-ils d’attirer l’attention là-dessus ?’ ”

Elle a ignoré les appels de Tulio à partir. Enfin, elle a cédé lorsque sa fille a suggéré que Pyenska et sa mère de 83 ans ne visitent que deux semaines pendant que l’université était en pause afin qu’elles puissent passer du temps avec les petits-enfants de Pyenska.

L’avion de Pyenska a décollé une demi-heure après avoir atterri à l’aéroport le 17 février, les passagers se sont précipités à bord dans une scène frénétique qui a brisé le déni du professeur.

Exactement une semaine plus tard, les Russes ont commencé à bombarder Kharkiv. À Philadelphie, Pyenska a regardé les images d’actualité, alarmée, alors que le majestueux bâtiment qui abritait le département d’économie a été touché par une frappe aérienne le 2 mars, dont de gros morceaux sont tombés au sol. Elle a envoyé une photo de la destruction à ses proches en Russie, dans un dernier effort pour les persuader que l’horreur était réelle.

« Ils ne m’ont pas cru. Ils ont dit : « Vous vous bombardez vous-même. ”

Une vidéo publiée le 2 mars montre des équipes de secours à Kharkiv, en Ukraine, éteignant des incendies et retirant des personnes des décombres à la suite d’un attentat à la bombe russe. (Vidéo : Le Washington Post)

Le 28 mars, les cours de Pyenska, qui étaient déjà en ligne à cause de la pandémie de coronavirus, ont finalement repris.

Ses étudiants restants se trouvaient maintenant dans d’autres pays pour subvenir aux besoins de leurs familles ou avaient été dispersés dans toute l’Ukraine, principalement à l’est, souvent sans accès Internet fiable ou devant faire tout leur travail sur des smartphones. (Le Washington Post ne partage pas les emplacements des étudiants par souci de leur sécurité.)

Pyenska a clairement indiqué à ses deux classes d’étudiants de premier cycle et de maîtrise qu’elle serait disponible 24 heures sur 24, 7 jours sur 7. Elle leur a permis d’accéder au matériel de cours sur Google Classroom sans assister aux cours ; ses délais autrefois stricts sont devenus flexibles. Elle s’est engagée à enseigner toute la nuit.

« L’université estime qu’il est important de poursuivre le processus », a-t-elle déclaré. « Nous aurons besoin d’experts en la matière qui aideront à reconstruire l’économie. … Il y a plus d’une façon de servir. L’éducation est leur chemin à travers cette guerre.

Elle croit, dit-elle, que c’est aussi une voie vers la survie émotionnelle.

Ruslana Kholosha, une étudiante de troisième année en administration publique, avait quitté son appartement à Kharkiv et était retournée chez ses parents à deux heures de là pour faire une course lorsqu’elle a été réveillée le 24 février à 5 heures du matin par le son des sirènes et des explosions. .

« Je n’oublierai jamais ce sentiment, comme si la terre glissait sous mes pieds », dit-elle dans une interview textuelle en anglais via WhatsApp. « J’étais en panne. Je n’y croyais pas. J’ai essayé de me pincer pour comprendre que je ne dormais pas.

Ses parents ont discuté de l’opportunité de quitter la ville, puis ont tenté de persuader Kholosha de partir à l’étranger en Pologne ou en Turquie. Elle a décidé de rester avec eux.

« Je savais que je ne survivrais probablement pas, je pouvais être tuée », dit-elle. « Mais j’ai eu l’idée que pour moi, personnellement, c’est mieux de mourir ici, que de vivre ailleurs, où je ne me sentirais pas vivre parce que là-bas, je n’aurais pas l’impression d’être à ma place. … Je serai brûlé de l’intérieur.

Avec le rugissement des avions au-dessus de sa tête, elle et ses parents s’enfuient dans le sous-sol de leur petite maison, dit-elle. Elle regarde les réfugiés des villes environnantes errer dans les rues à la recherche d’un abri, de nourriture et d’eau « les yeux pleins de douleur, de tristesse et de larmes ».

Très tôt, elle lisait les nouvelles d’enfants mourant et, « dans ma douleur la plus dure », dit-elle, se demandait s’il valait mieux mourir elle-même.

Le 13 mars, elle a trouvé un moyen de s’ancrer. « J’ai ramassé mon chat, je l’ai serré dans mes bras et j’ai réalisé qu’il était mon meilleur ami », dit-elle. Elle tient Timon contre lui et, au moins pour ce moment, elle se sent mieux. Elle a commencé à publier des photos d’elle-même et de Timon sur Instagram et a été stimulée par le soutien qu’elle reçoit.

Elle essaie chaque jour de savoir comment vont ses amis et sa famille. Au lieu de « Bonjour », ils se saluent maintenant avec « Je suis en vie », dit-elle.

Elle était reconnaissante de recommencer ses cours, pour éviter d’être obsédée par l’actualité. Parfois, dit-elle, elle peut entendre des explosions en arrière-plan où ses professeurs sont connectés pour enseigner. Ses cours commencent souvent avec elle et ses pairs partageant des mises à jour sur leurs conditions de vie et leur santé mentale.

« Cela aide à comprendre que vous êtes important pour les autres », dit-elle.

Après avoir vu des photos d’actualité du massacre de Bucha, elle s’est de nouveau sentie « brisée en petits morceaux ». Sa vie d’avant ressemblait à un rêve et la guerre à une réalité cauchemardesque.

Puis le 24 mars, elle a eu 20 ans. Elle a été inondée de messages d’anniversaire de parents et d’amis. Quelques-uns ont même osé le danger de visiter, portant des fleurs et des ballons, dit-elle. Le rappel des personnes qui rendent sa vie précieuse a changé son humeur.

Elle a soufflé les bougies de son gâteau et a fait un vœu pour l’Ukraine : « Victoire ».

Une semaine plus tard, Kholosha parle de cet avenir radieux dans le cours d’économie de Pyenska sur Zoom comme si c’était une certitude. Elle utilisera son diplôme en administration publique pour aider à reconstruire le gouvernement, dit-elle d’une voix forte avec confiance.

« Mes cours universitaires m’aident à acquérir toutes les compétences dont nous aurons besoin », dit-elle. « Nous ne reconstruirons pas seulement notre bâtiment, nous reconstruirons notre nation, nous reconstruirons notre économie (…) pour faire de l’Ukraine l’un des meilleurs pays du monde. »

Son camarade de classe Korabelskyi a récemment perdu un ami qui combattait pendant la guerre et s’est longuement demandé s’il devait s’enrôler au lieu de poursuivre les études qui le dispensaient du service. Ce serait un pauvre soldat, manquant d’entraînement, a-t-il conclu. « Mais ce que je peux faire maintenant, c’est travailler en parallèle pour aider l’économie ukrainienne et contribuer de cette façon », a-t-il déclaré.

Même Kapshuk, qui a imaginé que sa vie pouvait être sacrifiée pour en sauver une autre, n’est pas prête à abandonner.

« Je veux dire que j’ai des objectifs », dit-elle, derrière le carré gris clignotant. « J’ai des objectifs sur cinq ou dix ans et je veux fonder une famille. Avant, je voulais quitter l’Ukraine, et maintenant, je veux rester ici. Si les jeunes Ukrainiens partent ailleurs, qui créera l’avenir ? elle demande.

Privés d’eau, de gaz et d’électricité, les habitants de Kharkiv, en Ukraine, ont récupéré l’eau de pluie et cuisiné avec des débris de bois provenant de bâtiments détruits le 20 avril. (Vidéo : AP)

Dans deux semaines à compter de ce jour, la Russie aura lancé un assaut massif dans l’est de l’Ukraine. À Kharkiv, environ la moitié des 1,4 million d’habitants de la ville auront fui, et nombre de ceux qui sont encore en vie chercheront refuge dans le métro, les décombres de près de 2 000 gratte-ciel bombardés recouvrant le sol au-dessus d’eux. Dans la cour ouverte d’un bâtiment détruit, un homme s’assiéra au piano et jouera un air mélancolique, « Tenderness », écrit par un compositeur ukrainien.

Mais en ce moment dans la cuisine ombragée, Pyenska ferme son ordinateur portable et enlève ses lunettes. Il est 3 heures du matin, il est temps de souffler avant le début du prochain cours.



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